Het nijlpaard is het grootste zoogdier dat leeft in zoetwater. Het brengt het grootste deel van zijn leven in het water door. 's Nachts verlaat het nijlpaard het water om te grazen. Een mannetjesnijlpaard wordt de stier genoemd, de vrouw is de koe, en het jong is het kalf. Het nijlpaard leeft in Afrika, ten zuiden van de Sahara tot Namibië en Zuid-Afrika. Hij vertoeft het liefst in rivieren of meren van grassteppen.

Soms verlaat het nijlpaard het water om een zonnebad nemen. Dan kan het gebeuren dat het dier op verrassende wijze van kleur verandert. De gladde huid van het nijlpaard lijkt wel te bloeden, maar dit is slechts gezichtsbedrog: het rode pigment in de huid is namelijk een vorm van bescherming tegen de zon, een soort van ingebouwde zonnebrandolie. Mogelijk dient deze stof ook om infecties bij kleine wonden, die de dieren tijdens een vechtpartij hebben opgelopen, te voorkomen.


Geboorte
Na een draagtijd van ongeveer acht maanden zondert de moeder zich af van de groep, om onder water te bevallen. Wanneer het kalf op de wereld komt, zwemt het al vrij snel naar boven, om lucht te happen. Meteen nadat het kalf bijgekomen is, gaat het op zoek naar de tepels van de moeder. In die eerste dagen gebeurt ook het zogen onder water. Daar zijn ze immers veilig tegen de roofdieren. Na een paar weken keren moeder en jong terug naar de groep, waar het jonge kalf nu kan spelen met de andere jongen.

Vele kalfjes worden gedood nog voor ze een jaar oud zijn. Ze vallen te prooi aan leeuwen, luipaarden en hyena's. Ook de krokodil is één van hun vijanden. Ondanks de natuurlijke selectie, kan een nijlpaard toch maar eventjes 50 jaar oud worden.
 


Uitzicht
Een nijlpaard is een groot en zwaar dier, dat zo'n 3000 kilo weegt. Hij heeft een massieve kop met een omvangrijke bek, die zo'n 50 cm breed is, en uitgerust is met een indrukwekkend aantal tanden en kiezen. Zijn hoektanden zijn bijzonder lang (1m) en wegen elk vier kilogram. De poten van een nijlpaard zijn dan weer kort en dik. De voeten hebben elk vier tenen die door zwemvliezen met elkaar verbonden zijn.
 


Eten en zwemmen
Ieder nijlpaard legt 's nachts een aantal kilometers af, in looptempo zelfs 30km, op zoek naar voedsel.
Wanneer hij dan zijn buik gevuld heeft met gras en fruit, kuiert hij gewoon terug langs hetzelfde pad, naar het water, om daar te dutten en suffen.

Een nijlpaard kan zwemmen. Hij gebruikt zijn poten om te zwemmen, net zoals een hond. Zo onhandig als ze op het land zich voortbewegen, zo gracieus zijn deze dieren in het water. Hun lichaam is geschikt voor een leven onder water: alle zintuigen bevinden zich bovenop zijn kop: de korte oren, de afsluitende neusgaten en de grote ogen kunnen allemaal net boven het water uitkomen, terwijl de rest van hun lichaam onzichtbaar is vanaf de oever.
Onder water houden ze het zo'n 5 minuten vol. Enig nadeel voor het nijlpaard is dat ze in stromend water niet kunnen overleven, enkel in rustig water.

 

 

Fotogalerij